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    Blanchissement corallien

    Menace pour les récifs : l'épisode massif de blanchissement corallien de 2016 est sans précédent

  • De la science à l'action

    De la science à l'action

    Les scientifiques se mobilisent

Financement : IRD Gouvernement de la Nouvelle-Calédonie
Mots-clés : changement climatique, coraux, blanchissement corallien, El nino, phénomène de blanchissement

Suivi blanchissement corallien

Signalez-nous tout épisode de blanchissement corallien que vous constatez.

Alerte blanchissement

Entre février et avril 2016, les récifs coralliens de l’archipel de la Nouvelle-Calédonie ont connu un épisode de blanchissement intense. D’après nos observations in situ et un survol aérien, ce phénomène aura touché les récifs situés le long des côtes de la Grande-Terre, les platiers récifaux des îlots du lagon et les récifs intermédiaires. Les récifs de l’atoll d’Ouvea ont également été touchés.

Avec ses 23 400 km² de lagons et ses 8 000 km² de constructions, cet écosystème remarquable représente l’un des plus variés et des plus vastes ensemble récifal au monde. Sa barrière ceinturant la Grande-Terre se déploie sur 1 600 km, une étendue comparable à celle de la Grande Barrière d’Australie. Inscrits depuis 2008 au Patrimoine mondial de l’humanité, les récifs coralliens de Nouvelle-Calédonie se distinguent par leur excellent état de conservation, la diversité des habitats, et leur faune et leur flore variées.

Le blanchissement de 2016 se sera étendu depuis le sommet des platiers jusqu’à une profondeur de 10 mètres pour certains sites et les espèces touchées varient d’un site à l’autre. Les récifs internes et externes de la barrière récifale ont globalement été épargnés et seules quelques espèces de coraux ont blanchi ; le phénomène est donc préoccupant par son caractère massif pour les communautés coralliennes peuplant les littoraux.

Le blanchissement est un phénomène qui correspond à un rejet plus ou moins important des algues symbiotiques par les coraux hôtes et/ou à une diminution de la concentration en pigments photosynthétiques contenus dans les algues. Le phénomène de blanchissement des coraux est généralement induit par de brusques changements environnementaux qui dépassent les capacités d’acclimatation des coraux, tels que des radiations UV importantes, des salinités réduites ou des infections bactériennes. Dans l’épisode 2016, l’élévation des températures de surface, de seulement 1 à 2 °C pendant plusieurs semaines consécutives, semble avoir été responsable de la plupart des phénomènes de blanchissement observés à grande échelle. Si un corail blanchi n’est pas un corail mort, sans les algues symbiotiques, ses apports énergétiques se voient fortement réduits. Dans le cas où ces conditions de stress perdurent, les coraux meurent.

Un suivi sans précédent

Un phénomène important avait déjà été signalé en Nouvelle-Calédonie durant l’été austral 1995-1996, mais il est difficile de pouvoir établir des comparaisons sans données précises sur le phénomène de 1995. D’autres événements moins intenses de blanchissement passés inaperçus ont très bien pu se produire par le passé. Quoi qu’il en soit, l’épisode 2016 est considéré comme un phénomène massif et global, car il a touché différentes régions du globe.

L’effort mis en œuvre par les chercheurs de l’unité mixte de recherche ENTROPIE de l’IRD Nouméa pour documenter l’événement et le suivre au plus près est tout à fait inédit ; plusieurs sites ont été sélectionnés sur divers récifs répartis entre le littoral et la barrière récifale, pour évaluer quantitativement le phénomène, lister les espèces concernées et mesurer le degré de l’impact ; ces estimations sont complétées par des mesures de l’état physiologique des coraux et des études sur les algues symbiotiques contenues dans leurs tissus. Un suivi toutes les deux semaines, puis tous les mois, a été conduit sur l’ensemble des sites retenus, et ce pendant une année complète. Puis de manière plus espacée, nous suivrons l’évolution des peuplements une fois le phénomène passé. Pendant l'épisode de blanchissement corallien de 2016, la mise en place d’une cellule de veille permettant de récupérer des informations via un réseau de suivi participatif, notamment avec l’association Pala Dalik, avait déjà permis de recenser de nombreuses zones et aidé à la compréhension du phénomène.

Si l’on ne peut agir sur les paramètres environnementaux et le dérèglement climatique, la mobilisation des chercheurs est cependant essentielle pour documenter le phénomène sous divers aspects et étudier in fine la résistance, voire la résilience, des espèces concernées. Nous envisageons également de conjuguer ces résultats avec ceux que nous détenons déjà sur les communautés coralliennes de la région et tenter de proposer des cartes de sensibilité des coraux qui peuvent être utiles aux gestionnaires dans le design des zones à conserver par exemple.

Cette année le suivi participatif pourra se faire directement en ligne sur le site de l'UMR ENTROPIE via notre formulaire de signalement de blanchissement corallien


Auteur Claude Payri

Article adapté de l'article publié en 2016 par le magasine The conversation

https://theconversation.com/le-corail-sous-haute-s...